Así es como los científicos saben que el coronavirus no se fabricó en un laboratorio

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Una de las teorías de la conspiración que ha plagado los intentos de mantener informadas a las personas durante la pandemia es la idea de que el coronavirus se creó en un laboratorio . Pero la gran mayoría de los científicos que han estudiado el virus están de acuerdo en que evolucionó de forma natural y se cruzó a los humanos a partir de una especie animal, probablemente un murciélago.



¿Cómo sabemos exactamente que este virus, el SARS-CoV-2, tiene un origen animal “zoonótico” y no artificial? Las respuestas se encuentran en el material genético y la historia evolutiva del virus, y en la comprensión de la ecología de los murciélagos en cuestión.

¿Qué hay en el caso de la ficción pulp?

Se estima que el 60% de las enfermedades infecciosas conocidas y el 75% de todas las enfermedades nuevas, emergentes o reemergentes en los seres humanos tener orígenes animales . El SARS-CoV-2 es el más nuevo de los siete coronavirus encontrados en humanos, todos los cuales vino de animales , ya sea de murciélagos, ratones o animales domésticos. Los murciélagos eran también fuente de los virus causando infecciones por el virus del Ébola, la rabia, Nipah y Hendra, la enfermedad por el virus de Marburg y cepas del virus de la influenza A.



La composición genética o 'genoma' del SARS-CoV-2 se ha secuenciado y compartido públicamente miles de veces por científicos de todo el mundo. Si el virus hubiera sido modificado genéticamente en un laboratorio, habría signos de manipulación en los datos del genoma. Esto incluiría evidencia de una secuencia viral existente como la columna vertebral del nuevo virus, y elementos genéticos obvios insertados (o eliminados) dirigidos.

Pero no existe tal evidencia . Es muy poco probable que las técnicas utilizadas para diseñar genéticamente el virus no dejen un firma genética , como piezas identificables específicas de código de ADN.

El genoma del SARS-CoV-2 es similar al de otros coronavirus de murciélago, así como al de los pangolines, todos los cuales tienen una arquitectura genómica general similar. Las diferencias entre los genomas de estos coronavirus muestran patrones naturales típicos de evolución del coronavirus . Esto sugiere que el SARS-CoV-2 evolucionado a partir de un coronavirus salvaje anterior.



Una de las características clave que hace que el SARS-CoV-2 sea diferente de los otros coronavirus es una proteína de 'pico' particular que se une bien con otra proteína en el exterior de las células humanas. llamado ACE2 . Esto permite que el virus se enganche e infecte una variedad de células humanas. Sin embargo, otros coronavirus relacionados tienen características similares , proporcionando evidencia de que han evolucionado de forma natural en lugar de agregarse artificialmente en un laboratorio.

Los coronavirus y los murciélagos están encerrados en un carrera armamentista evolutiva en el que los virus son Constantemente evolucionando para evadir el sistema inmunológico de los murciélagos y los murciélagos están evolucionando para resistir las infecciones por coronavirus. Un virus desarrollará múltiples variantes, la mayoría de las cuales serán destruidas por el sistema inmunológico del murciélago, pero algunas sobrevivirán y pasarán a otros murciélagos.

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El 'genoma' del SARS-CoV-2 ha sido secuenciado y compartido públicamente miles de veces por científicos de todo el mundo.
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Algunos científicos han sugerido que el SARS-CoV-2 puede provenir de otro virus de murciélago conocido (RaTG13) encontrado por investigadores del Instituto de Virología de Wuhan. Los genomas de estos dos virus son 96% similares entre sí.

Esto puede parecer muy cercano, pero en términos evolutivos, en realidad los convierte en significativamente diferente y se ha demostrado que los dos comparten un ancestro común . Esto muestra que RaGT13 no es el antepasado del SARS-CoV-2.

De hecho, lo más probable es que el SARS-CoV-2 haya evolucionado a partir de una variante viral que no pudo sobrevivir durante un largo período de tiempo o que persiste en niveles bajos en los murciélagos. Casualmente, desarrolló la capacidad de invadir células humanas y accidentalmente encontró su camino hacia nosotros, posiblemente por medio de un hospedador animal intermedio , donde luego prosperó. O una forma inicialmente inofensiva del virus podría haber saltado directamente a los humanos y luego evolucionar para volverse dañina a medida que pasaba entre las personas.

Variaciones genéticas

La mezcla o 'recombinación' de distintos genomas de coronavirus en la naturaleza es uno de los mecanismos que produce nuevos coronavirus. Ahora hay más evidencia de que este proceso podría estar involucrado en la generación de SARS-CoV-2 .

Desde que comenzó la pandemia, el virus SARS-CoV-2 parece haber comenzado a evolucionar hacia dos cepas distintas , adquiriendo adaptaciones para una invasión más eficiente de células humanas. Esto podría haber ocurrido a través de un mecanismo conocido como barrido selectivo, a través del cual las mutaciones beneficiosas ayudan a un virus a infectar a más huéspedes y, por lo tanto, se vuelven más comunes en la población viral. Este es un proceso natural que, en última instancia, puede reducir la variación genética entre los genomas virales individuales.

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El mismo mecanismo explicaría la falta de diversidad visto en los muchos genomas de SARs-CoV-2 que se han secuenciado. Esto indica que el antepasado del SARS-CoV-2 podría haber estado circulando en las poblaciones de murciélagos durante un considerable cantidad de tiempo . Luego habría adquirido las mutaciones que le permitieron extenderse de los murciélagos a otros animales, incluidos los humanos.

También es importante recordar que alrededor de una de cada cinco de todas las especies de mamíferos en la Tierra son murciélagos, algunos se encuentran solo en ciertos lugares y otros migran a grandes distancias. Esto diversidad y difusión geográfica hace que sea un desafío identificar de qué grupo de murciélagos proviene originalmente el SARS-CoV-2.

Hay evidencia que los primeros casos de COVID-19 ocurrieron fuera de Wuhan en China y no tenían un vínculo claro con el mercado húmedo de la ciudad donde se cree que comenzó la pandemia. Pero eso no es evidencia de una conspiración.

Podría ser simplemente que las personas infectadas llevaron accidentalmente el virus a la ciudad y luego al mercado húmedo, donde las condiciones cerradas y ocupadas aumentaron las posibilidades de que la enfermedad se propague rápidamente. Esto incluye la posibilidad de que uno de los científicos involucrados en la investigación del coronavirus de murciélago en Wuhan, sin saberlo, se infecte y traer el virus de vuelta de donde vivían sus sujetos murciélagos. Esto todavía se consideraría una infección natural, no una fuga de laboratorio.

Solo a través de una ciencia sólida y el estudio del mundo natural seremos capaces de comprender verdaderamente la historia natural y los orígenes de las enfermedades zoonóticas como COVID-19. Esto es pertinente porque nuestra relación en constante cambio y el contacto cada vez mayor con la vida silvestre está aumentando el riesgo de que surjan nuevas enfermedades zoonóticas mortales en los humanos. El SARS-CoV-2 no es el primer virus que adquirimos de animales y ciertamente no será el último.


Polly Hayes , Profesor de Parasitología y Microbiología Médica, Universidad de Westminster

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