Cómo una red pro-Trump está construyendo un imperio falso en Facebook y saliéndose con la suya

El mes pasado, Snopes expuesto un medio de comunicación llamado The BL - abreviatura de 'La belleza de la vida' - por estar directamente conectado a la polémico Periódico vinculado a Falun Gong The Epoch Times. La Gran Época, que ha servido efectivamente como brazo de la campaña de Donald Trump desde 2016, se le ha prohibido comprar anuncios de Facebook desde agosto de 2019 como resultado de violaciones de la política publicitaria de la plataforma. Las páginas de BL también dejaron de publicar anuncios. A pesar de nuestro informe que vinculó a las dos organizaciones, que incluyó como una sola pieza de evidencia un video de YouTube de la oficina exacta que figura como el centro de operaciones de The BL en el que se presentan dos personas que han escrito para La Gran Época, The BL continúa negando cualquier enlace cualquiera.

Después de que esta historia se publicó originalmente, el editor de La Gran Época Stephen Gregory cuestionó nuestra caracterización de los vínculos entre The BL y The Epoch Times, diciéndonos “ningún miembro del personal actual de La Gran Época trabaja para la BL, ni La Gran Época tiene ninguna afiliación comercial o comunicación comercial con la BL '.



En esta investigación, informamos que la marca fortuita de engaño de BL no se limita a sus vínculos no revelados con las empresas de medios existentes. En cambio, su imperio de Facebook parece estar construido sobre tácticas inequívocamente falsas o fraudulentas, incluida la creación masiva de perfiles de Facebook estadounidenses falsos y la creación de grupos falsos 'pro Estados Unidos', todos los cuales son administrados por The BL sin divulgación, y muchos de los cuales tienen su origen en Vietnam u otros países extranjeros. Estas actividades, mostramos, son parte de una estrategia coordinada que sirve para amplificar el alcance del contenido propio de The BL e inflar el tamaño percibido de su audiencia, todo mientras se evitan las engorrosas reglas asociadas con la publicidad.



Una piedra angular de la estrategia de Facebook de The Epoch Times y The BL había sido comprar cantidades masivas de anuncios de Facebook que promocionaban aparentemente sus organizaciones, pero que eran en gran medida indistinguibles de los anuncios de la campaña de Trump. Nuestro informe anterior mostró que al menos 1.929 anuncios creados por The BL, que representan alrededor de medio millón de dólares en dinero pagado a Facebook, fueron eliminados por violar las políticas publicitarias de Facebook. La combinación de violaciones de la política publicitaria y un comportamiento claramente falso, además de la falta de voluntad de The BL para admitir su conexión con The Epoch Times, plantea una pregunta seria: ¿Qué se necesita para que Facebook considere a una 'compañía de medios' como un mal actor en su ¿plataforma?

Nos comunicamos con Facebook con una lista detallada de preguntas sobre The BL y sus tácticas. Un portavoz de Facebook no respondió ninguna de esas preguntas, sino que nos dijo: 'Estamos revisando esta información y, como siempre, tomaremos medidas si encontramos actividad infractora'.



El M.O. de BL: grupos vagos y administradores falsos

En nuestra historia original, informó que las páginas de Facebook de The BL, así como las cuentas vinculadas a los miembros del personal de The BL, parecían estar ganando el control y / o creando varias páginas y grupos sin un vínculo obvio con The BL, obteniendo el control de sus seguidores y, en algunos casos, agregando enlaces a un sitio web de BL. Adicional reportando de Sarah Thompson, investigadora de influencia en las redes sociales y bloguera, confirmó de forma independiente esta práctica generalizada en una publicación del 1 de noviembre de 2019 en el sitio web SecJuice, documentando “275 perfiles ... utilizados para enviar spam al contenido [de BL] y la administración de sus grupos. ' Aquí, describimos nuestra identificación de más de 300 cuentas personales falsas de Facebook, muchas de las cuales están ejecutando, o han ejecutado, estos grupos o páginas vinculados a BL y enumeramos esas cuentas, y la mayoría de las cuales parecen haber sido creadas entre junio de 2019 y octubre de 2019. :

Base de datos: Perfiles de Facebook falsos vinculados al BL

¿Tom Selleck está dejando sangre azul?

Los grupos 'administrados' por estos perfiles falsos parecen estar orientados a atraer estadounidenses conservadores que serían receptivos a la estrategia editorial explícitamente pro-Trump de The BL. Quienes dirigen los grupos emplean tácticas que buscan aumentar la participación en sus páginas. Como ejemplo, muchas páginas tienen una publicación fijada con una foto de Ivanka Trump u otras figuras de Trump y una exhortación a escribir la palabra 'hermosa' debajo de ella, algo que mejora las cifras de participación del grupo. Los nombres de los grupos representativos incluyen 'Make America Great Again - PRESIDENT TRUMP' 'PRESIDENT TRUMP MAGA # 2020' 'Apoyar al presidente Trump KAG 2020', 'Estados Unidos para el presidente Trump 2020' y 'APOYAMOS AL PRESIDENTE TRUMP #KAG 2020'. Sin embargo, sea cual sea el nombre del grupo, el contenido es el mismo: memes pro-Trump y enlaces a TheBL.com.



dos ejemplos de grupos BL que piden a los lectores que respondan a una publicación

Al seguir los grupos vinculados a las páginas oficiales de BL, el seguimiento de los administradores compartidos entre múltiples grupos vinculados a BL y el uso del algoritmo de grupos recomendados por Facebook, ahora hemos identificado al menos 102 grupos vinculados a The BL. A continuación, presentamos esos grupos y páginas asociadas:

Base de datos : Grupos y páginas vinculadas al BL

El modus operandi del BL parece ser algo como esto: crear un grupo usando una de las más de 300 cuentas falsas o más de 73 páginas a disposición del BL y llenarlo con una gran cantidad de perfiles BL falsos. Los operadores del esquema luego cambian ese grupo alrededor de la red BL, emparejándolo a veces con otras páginas oficiales de BL para captar nuevos miembros. La página de Facebook Best Videos de BL, por ejemplo, se ha desempeñado como administrador en al menos 25 grupos de Facebook pro-Trump, junto con otros empleados de BL que también actúan como administradores. En última instancia, el juego de crecimiento grupal es uno de desgaste. No todos los grupos prosperan, pero los que lo hacen generalmente no tienen ningún vínculo obvio con The BL: se les deja vagar libremente en un páramo contaminado por memes mientras sirven como antena de transmisión para The BL, su contenido, incita a regístrese para recibir alertas por mensaje de texto y su agenda política.

Para alimentar la insaciable necesidad de grupos de The BL, y presumiblemente para hacer que sea un poco más difícil para Facebook detectar la coordinación, The BL requiere lo que parecen ser humanos reales y únicos para administrar esos grupos. Enfrentado quizás con una escasez de humanos reales interesados ​​en ese papel, The BL parece haber adoptado varias estrategias para crear perfiles falsos. Las estrategias del BL a este respecto no parecen ni sutiles ni claramente pensadas. Los enfoques principales parecen incluir la adquisición y conversión de cuentas extranjeras desaparecidas y / o el uso de fotografías de archivo de celebridades para crear perfiles de estadounidenses.

La guía BL para crear perfiles de Facebook falsos fácilmente detectables

Qué hacer: utilizar perfiles extranjeros reutilizados

Como se discutió en nuestro informe anterior, The BL ha miríadas de lazos a las ramas vietnamitas del imperio mediático de Falun Gong, un grupo difuso de entidades relacionadas que incluye La Gran Época. El fundador y director de BL, Trung Vu, fue una vez el director ejecutivo de la edición vietnamita de The Epoch Times y luego trabajó para NTD TV, otra propiedad asociada a Falun Gong. Uno de los muchos elementos que vinculan a The BL con The Epoch Times es el hecho de que un servidor IP usado por El BL es en realidad registrado a La Gran Época de Vietnam.

Esta influencia vietnamita también se puede ver en muchos de los perfiles falsos controlados por The BL. Sospechamos que al menos algunos de estos perfiles provienen de la compra o adquisición de páginas existentes en Vietnam que luego se modifican para convertirse en perfiles de estadounidenses falsos. Muchos perfiles que ahora tienen nombres que suenan estadounidenses tienen como URL de perfil nombres que parecen vietnamitas sin ninguna relación.

Un perfil de Facebook actualmente llamado 'Robert Henry' tiene 'duc.liem.77' como el nombre contenido en la URL, probablemente una referencia al nombre real utilizado cuando se creó la cuenta. Un perfil llamado 'Madison Elijah', como otro ejemplo, parece haber pertenecido una vez a alguien llamado Parmar Jayanti. A perfil para 'James Roscoe', que todavía enumera como sus intereses principalmente artículos específicos de Vietnam, tiene el nombre 'luc.van.18294053' en su URL.

Hacer: usar (y reutilizar) imágenes de archivo

Hablando de James Roscoe, esa foto de perfil es una imagen de archivo del sitio web de fotografías gratuito Unsplash.com (una tema recurrente en muchos de los perfiles falsos está el uso repetido de fotografías que se encuentran en ese sitio web). De vez en cuando, los operadores de The BL parecen usar la misma foto para diferentes perfiles de Facebook con diferentes nombres. El rostro falso de Roscoe también se usa para otro perfil BL falso, este con el nombre de 'James Anderson':

En otro ejemplo, el presunto residente de Los Ángeles 'David Strong' y el presunto humano real 'Anthony Vu' usan el mismo foto de stock como su foto de perfil. El perfil de Vu, como fue el caso en otras páginas de Facebook reutilizadas descritas anteriormente, aún conserva referencias a la cultura popular vietnamita:

ejemplos de perfiles falsos

Qué hacer: usar celebridades como imágenes de perfil

Aunque no podemos pensar en ningún beneficio estratégico al usar figuras públicas fácilmente reconocibles como las fotos de perfil de lo que deben ser perfiles falsos encubiertos de Facebook, esta es una táctica que The BL ha empleado en múltiples ocasiones. Los supuestos administradores de grupos vinculados a BL han utilizado las imágenes de los actores Glenn Close, Helen Mirren y Julie Walters como sus imágenes de perfil de Facebook, por ejemplo:

ejemplos de celebridades en perfiles falsos

Los tres supuestos doppelgängers famosos, en el momento de este informe, son administradores del grupo vinculado a BL 'APOYAMOS AL PRESIDENTE TRUMP # MAGA'. entre otros:

No: Ponga demasiada atención o esfuerzo en los detalles del perfil.

Un número anormalmente alto de perfiles de BL falsos enumeran sus ubicaciones como ciudades que suenan como algo que podría pensar un pasante hambriento de café con un conocimiento limitado de la geografía de los Estados Unidos: Texas City, Texas y California City, California, por ejemplo. De hecho, estas son ciudades reales, pero la concentración anormalmente alta de perfiles asociados con BL en estas áreas de baja población es sospechosa. En algunos casos, otros detalles son aún más difíciles de asimilar.

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Tome el perfil de fotografía de archivo antes mencionado de James Anderson. Un presunto residente de Texas City, Texas, enumera a su empleador como el equipo de béisbol de los Texas Rangers, una organización con sede en Arlington. cinco horas de la ciudad de Texas, Texas. Otro perfil de un presunto residente de Los Ángeles llamado Anderson Charles enumera el equipo de baloncesto de Los Ángeles Lakers más plausible geográficamente en su página 'Acerca de' de Facebook. Sin embargo, desafortunadamente para la credibilidad de ese perfil, enumera a los Lakers como una escuela, no como un empleador:

¿Es el BL realmente responsable de esta actividad?

Si bien muchos de los administradores vinculados a BL de estos innumerables grupos pro-Trump provienen de los perfiles falsos discutidos anteriormente, estos grupos a menudo comienzan siendo administrados explícitamente por los perfiles reales de los miembros reales del personal de The BL. Al rastrear la formación y evolución de varios grupos BL desde su inicio, observamos un patrón recurrente. El personal de BL en general, y el presentador en cámara de The BL Matt Tullar en particular, a veces se encuentran entre las primeras personas en unirse a estos grupos después de su formación, pero antes de que se llenen con una avalancha de perfiles falsos. Una vez que esos miembros del personal se unen a estos grupos, a menudo poco después se convierten en administradores de ellos:

Tullar, como se discutió en nuestra investigación anterior, enumera su trabajo actual en LinkedIn como director de ventas y marketing para la edición del Condado de Orange de La Gran Época. Gregory, el editor de La Gran Época, nos dijo que 'Tullar dejó de trabajar para La Gran Época en octubre de 2016. La edición del Condado de Orange de La Gran Época cerró hace años'.

Ahora es una personalidad de video para The BL. Sus videos, entre otras cosas, defienden el cambio climático. negación , amplificar anti-vacuna retórica y empujar tropos racistas. En un video , Tullar argumentó que Michael Brown, el adolescente negro desarmado cuya muerte provocó protestas en todo el país, fue 'probablemente baleado con razón' por un oficial de policía de Ferguson. Tullar describió a Brown como un 'extremadamente agresivo, de 6 pies 4 pulgadas y 295 libras de 18 años'. En ese mismo video, sugirió en un lenguaje apenas velado que las personas negras tienen una mayor propensión a la violencia: 'No somos todos iguales y no todos tenemos la misma propensión a la conducta delictiva', argumentó Tullar, mientras hablaba de 'los negros - crimen contra los negros '.

Además de escribir y presentar estos videos, Tullar también parece ser parte integral del esquema de creación de grupo de The BL. Como ejemplo reciente, el perfil de Tullar fue uno de los primeros que se unieron a una serie de grupos creados el 13 de octubre de 2019: ' TREN TRUMP 2020-2024! ” “ PRESIDENTE TRUMP 2020-2024! ” “ APOYAMOS AL PRESIDENTE TRUMP #KAG 2020 ' y ' ¡ESTAMOS CON TRUMP & PENCE! ”Tullar tampoco es el único miembro del personal de BL que parece ser miembro fundador de muchos grupos vinculados a BL. Una cuenta de Facebook que lleva el mismo nombre que la editora gerente de The BL, Orysia McCabe, también aparece en estos varios de estos grupos directamente después de su formación.

Este patrón recurrente, en el que se forma un grupo, seguido poco después en varios casos por el personal de BL que se une y se convierte en administrador del mismo, y luego lo llena con perfiles falsos, puede tener múltiples operaciones subyacentes al proceso. Estos incluirían la adquisición de perfiles antiguos de Facebook, la creación de perfiles falsos y grupos vagos, y la manipulación de mensajes y redes sociales que tienen lugar dentro de esos grupos. El BL mismo se queda sin Middletown, Nueva York - el lugar que Tullar enumera como su hogar. Según algunos de los errores geográficos o ortográficos y los detalles sobrantes que se encuentran en los perfiles falsos o en los nombres de los grupos, parece que partes de la operación probablemente tengan su sede en el extranjero.

Recientemente, enviamos un mensaje a un perfil asociado a BL, uno que ha aparecido varias veces en múltiples grupos y páginas de BL, para preguntar de qué región era. A pesar de un perfil que decía pertenecer a un residente de Arizona, la persona que operaba el perfil respondió que estaba en India:

Posteriormente, este usuario volvió a contactarnos para cambiar la respuesta a Kenia:

Luego nos dijo que tiene cinco perfiles de Facebook. Uno de ellos dijo que vive en Tailandia.

Facebook 'tomará medidas' si 'encuentran actividad infractora'

Aunque Facebook no respondió a las preguntas sobre si había prohibido a The BL comprar anuncios como lo hizo con The Epoch Times, la compañía de redes sociales parece ser al menos tolerante con la actividad de The BL en Facebook en general. Las páginas oficiales de la marca BL, por ejemplo, están y siguen siendo verificadas por Facebook. Sin embargo, es difícil argumentar de manera racional que The BL y sus prácticas en las redes sociales cumplen con las propias descripciones de los términos de servicio de Facebook.

si votar hiciera alguna diferencia, no nos dejarían hacerlo

Por un lado, ya existe un historial inequívoco de violaciones de Facebook, 1.929 de ellas. Esa es la cantidad de anuncios BL, basados ​​en la propia herramienta de transparencia publicitaria de Facebook, que terminaron siendo eliminados por violar la política publicitaria de Facebook. Lejos de ser un medio de comunicación con una excelente reputación en Facebook, The BL ya es, incluso sin hacer referencia a nada discutido en nuestra investigación, un infractor literal reincidente de las políticas publicitarias de Facebook. Sin embargo, las violaciones publicitarias no son la única regla de Facebook que The BL, como organización de medios, está violando.

No importa cómo lo examines, el BL está practicando lo que Facebook describe como comportamiento inauténtico . Según la comunidad de Facebook pautas , Facebook no 'permite que las personas se tergiversen en Facebook, usen cuentas falsas, aumenten artificialmente la popularidad del contenido o participen en comportamientos diseñados para permitir otras violaciones de nuestros Estándares de la comunidad'. El BL está involucrado en cada uno de esos comportamientos que Facebook afirma que viola sus pautas.

El BL se tergiversa a sí mismo de muchas maneras. Como demostró nuestro informe anterior, tergiversa su independencia de La Gran Época. Y como muestra este informe, al no revelar que estos grupos de spam están construidos para beneficiar a un medio de comunicación, cada uno de los grupos con nombres genéricos de The BL también es una tergiversación. Esa tergiversación está habilitada, en gran parte, por el uso de cuentas falsas, otra violación inequívoca de Facebook. Por último, la creación constante de grupos cuya función es enviar spam a los miembros con contenido específico de BL es una práctica diseñada para, como describe Facebook, 'impulsar artificialmente la popularidad del contenido'.

El BL está lejos de ser el primer medio en encontrar formas de jugar a Facebook para inflar la popularidad de su contenido. Facebook fue criticado recientemente cuando el reportero Judd Legum demostró que The Daily Wire, un medio conservador fundado por Ben Shaprio que consistentemente se ubica como el medio de comunicación más compartido en la plataforma, había estado creando páginas no reveladas cuyo propósito principal era compartir contenido de Daily Wire. Facebook, en ese caso, no tomó ninguna medida contra The Daily Wire.

Queda por ver qué acción tomará Facebook, si es que tomará alguna, contra el imperio de Facebook claramente inauténtico de The BL. Eliminar perfiles falsos, algo que parece haber estado ocurriendo durante el tiempo que hemos observado The BL, es menos que una palmada en la muñeca para un medio que parece tener un inventario desechable de perfiles falsos y la capacidad de crear más en minutos. si es necesario. De manera similar, los grupos de Facebook parecen ser otra área complicada para la regulación de Facebook.

Según nuestros informes anteriores, Facebook parece menos ansioso por realizar cualquier acción en un grupo (a diferencia de una página). En nuestro informe original sobre The BL, identificamos 69 páginas de Facebook, de las cuales 22 con pocos seguidores fueron posteriormente eliminadas después de nuestra publicación. Por el contrario, nuestro informe original identificó 91 grupos de Facebook, pero los 91 grupos que identificamos en ese informe todavía están activos en el momento de este informe. Del mismo modo, una investigación separada de Snopes en octubre de 2019 identificado Varias páginas 'americanas' se agotan en Ucrania. Facebook eliminó las páginas que identificamos, pero en al menos un caso Un grupo administrado por una de esas páginas eliminadas permanece en línea.

'No permitimos publicaciones compartidas desde otras páginas o grupos de Facebook'

Aún así, quizás algo que Facebook está haciendo se está interponiendo en el camino de la estrategia de BL. El 6 de noviembre de 2019, un perfil de Facebook con el nombre 'Josephson Magnolia', poblado con un foto de stock de Unsplash.com, informado miembros del grupo BL-Linked 'Trump For America's President' que 'debido a la escalada del control de noticias falsas de Facebook [y] para garantizar el buen funcionamiento de nuestro grupo'. a los miembros no se les permitió compartir publicaciones de otras páginas de Facebook, excepto las que pertenecen a The BL:

Por otro lado, el control de los grupos de Facebook que comparten enlaces solo al contenido de The BL parece haber sido la visión de toda esta operación desde el principio.