¿Es probable que la lluvia que cae en áreas con humo después de un incendio forestal sea “extremadamente tóxica”?

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Es probable que la precipitación en áreas con humo después de un incendio forestal sea extremadamente tóxica.

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En noviembre de 2018, a raíz de varios incendios forestales masivos de California, incluido el históricamente destructivo y mortal Camp Fire, varios elementos que pretenden ofrecer advertencias o consejos para las personas afectadas por esos incendios se difundieron ampliamente en línea. Un ejemplo, presentado como varios medios informativos informaron sobre la potencial para que la lluvia se desarrollara en las regiones aún humeantes afectadas por el Camp Fire, era que la lluvia en estas regiones humeantes 'limpiaría' el aire, pero resultado en lluvias tóxicas:



Tales advertencias hicieron una suposición específica: el agua que cae como precipitación en áreas con humo desarrolla toxicidad antes de que toque el suelo. Esto queda claro tanto en la declaración explícita de la publicación de que el lluvia será 'extremadamente tóxico' y en las suposiciones implícitas inherentes a los consejos de la publicación para evitar potencialmente ese peligro. El texto se refiere al peligro para las mascotas. durante la tormenta, por ejemplo, y sugiere que el agua que cae sobre su ropa (presumiblemente debido a la precipitación) requiere un cambio de vestimenta.



La forma en que se presentaría este peligro, aunque en realidad no se describe en la publicación, podría posiblemente explicarse por uno de dos mecanismos. En primer lugar, podría ser que el material particulado del humo que contenga toxinas necesariamente quede contenido en las gotas de lluvia que caen al suelo, sobre su ropa o sobre su mascota. Una segunda posibilidad es que la gente haya combinado la lluvia después de un incendio forestal con lluvia ácida, lo que formas en presencia de gases sulfúricos (y en menor grado nítricos) liberados por la quema de combustibles fósiles. Sin embargo, falta cualquiera de estos mecanismos como explicación de cómo la lluvia después de un incendio forestal podría ser peligrosa.

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La lluvia que se forma en 'áreas con humo' es intrínsecamente diferente a la lluvia ácida

La lluvia ácida es principalmente causado por la emisión de dióxido de azufre (SO2) de la quema de combustibles fósiles, que se convierte en ácido sulfúrico que se incorpora a la lluvia. Los combustibles fósiles (es decir, rocas, gases y aceites derivados de material que alguna vez estuvo vivo pero que se ha convertido en un lío de compuestos inflamables a base de carbono durante millones de años) es probable que contengan naturalmente compuestos de azufre . Aunque los combustibles fósiles generalmente se producen a partir del carbono libre de azufre de organismos microscópicos, las condiciones a las que se expone dicho material a lo largo del tiempo a menudo introducen azufre en la matriz química. Este azufre es el principal responsable de la lluvia ácida.



Los incendios forestales, por otro lado, implican la quema de productos de carbono vivos actualmente (o recientemente), como árboles y matorrales, que no se han sometido a ningún proceso que incorpore grandes cantidades de azufre en ellos. Por lo tanto, el gas emitido por los incendios forestales está dominado por dióxido de carbono y monóxido de carbono con poco a no dióxido de azufre. Estos gases que escapan no sirven para acidificar la lluvia de ninguna manera significativa.

La materia particulada se ha ido (y de todos modos no se acumularía en las gotas de lluvia)

Sin duda, el humo de los incendios forestales, especialmente los que queman áreas residenciales (como en el caso del Camp Fire), contiene miríada sustancias químicas tóxicas peligrosas que pueden dañar la salud humana. De hecho, el humo tiene el potencial de contener una gran cantidad de toxinas:

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El humo puede contener miles de compuestos individuales, en categorías como [material particulado], hidrocarburos y otras sustancias químicas orgánicas, óxidos de nitrógeno, oligoelementos, monóxido de carbono, dióxido de carbono y vapor de agua ... Los efectos sobre la salud que se consideran ampliamente relacionados con el humo de incendios forestales incluyen la exacerbación de afecciones respiratorias preexistentes como asma y enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), función pulmonar reducida, dolor en el pecho y síntomas generales como irritación ocular, fatiga, dolor de cabeza, mareos y estrés.



Esta es una de las razones por las que el índice de calidad del aire en las regiones a sotavento del Camp Fire (y otras) es tan bajo, y por qué se ha advertido a las personas que se queden dentro o usen máscaras. Sin embargo, si el temor es que estos materiales se incorporen a la lluvia, entonces esa explicación es inviable y la razón es simple: ese material particulado ya no está allí. En cambio, el material particulado más peligroso producido por Camp Fire se ha diluido y dispersado a través de una enorme extensión de tierra hacia el sur.

Nos comunicamos con el Departamento de Recursos Hídricos de California para preguntar sobre las afirmaciones hechas sobre la lluvia tóxica después de los incendios forestales, y nuestra consulta se remitió a la Junta de Recursos del Aire de California. Allí, un vocero nos dijo vía email que los reclamos por lluvias tóxicas eran dudosos debido a la migración de material particulado luego del incendio: “Emisiones de casas y otras estructuras que ardieron ya dispersas con los vientos dominantes la semana pasada. El humo que estamos viendo ahora proviene de la materia vegetal que aún está ardiendo '.

La Junta de Recursos del Aire de California también nos dijo que era poco probable que el material particulado pudiera incorporarse a la lluvia de California, incluso si existiera en altas concentraciones en el área del incendio: 'Los sistemas climáticos a gran escala (como el que California esperaba y recibió tarde semana), tienden a diluir el humo de los incendios forestales hasta un punto en el que se vuelve no tóxico para la salud humana '.

Por esas dos razones, es poco probable que la lluvia que cae en las “áreas afectadas por el humo” contenga muchas partículas peligrosas, tóxicas o de otro tipo.

Solo porque el Lluvia No es tóxico no significa que la cuenca estará bien

Cierta confusión con respecto al peligro que representa la lluvia después de los incendios forestales puede estar potencialmente relacionada con el potencial real de efectos tóxicos en los cuerpos de agua en las regiones quemadas por el fuego. Los incendios forestales pueden afectar la salud de los ecosistemas acuosos, aunque no a través de un proceso que implica el transporte de toxinas a través de las gotas de lluvia. En cambio, el mecanismo sería por el aumento de la escorrentía de sedimentos y sustancias químicas del suelo dentro cuerpos de agua como consecuencia de la pérdida de raíces y vegetación:

Los incendios forestales pueden afectar la calidad física, química y biológica de arroyos, ríos y lagos. Después de un incendio, el aumento de la escorrentía proporciona la vía para el transporte de sedimentos cargados de sustancias químicas al agua superficial, lo que puede tener impactos sustanciales en la calidad del agua.

Una de las principales preocupaciones sobre la calidad del agua después de un incendio forestal es la carga de nutrientes. La quema de vegetación libera sustancial cantidades de nutrientes clave como fósforo y nitrógeno, que pueden conducir a la proliferación masiva de algas que privan al agua de su oxígeno, matando animales mientras productor toxinas:

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La quema de vegetación libera nutrientes contenidos en las plantas, incluidos nitrato, amoníaco y fosfato. En altas concentraciones, el amoníaco puede ser tóxico para los peces y otras formas de vida acuática. Las concentraciones elevadas de nutrientes, especialmente los nitratos, pueden ser una preocupación si los usos posteriores incluyen un suministro público de agua potable. Los aumentos en las concentraciones de nitrógeno y fósforo también pueden conducir a la proliferación de algas que provocan fluctuaciones diarias extremas en el oxígeno o el agotamiento del oxígeno a medida que se intensifican la fotosíntesis, la respiración y la descomposición de las plantas. Las condiciones anaeróbicas (es decir, la falta de oxígeno) estresan a los organismos acuáticos y pueden alterar una amplia gama de equilibrios químicos, que pueden movilizar ciertos contaminantes tóxicos.

Si bien estas amenazas son reales y se describen con precisión como el resultado de la lluvia que cae sobre áreas quemadas, sería inexacto sugerir que la lluvia en sí contenía toxinas u otros riesgos para la salud. Los efectos peligrosos comenzarían solo después de que el agua hubiera caído al suelo.

La línea de fondo

La lluvia que sigue a los incendios forestales presenta riesgos únicos para las áreas quemadas. Más significativamente, la falta de vegetación hace que los deslizamientos de tierra catastróficos sean mucho más probables. Si bien los bomberos que trabajaban en Camp Fire esperaban con ansias el potencial de extinción de incendios de las lluvias más adelante en la semana, también desconfiaban de la efecto la precipitación tendrá en los esfuerzos de búsqueda y rescate:

Cientos de buscadores continuaron buscando restos humanos en las cenizas en Paradise y áreas periféricas devastadas por el incendio del 8 de noviembre, y el recuento de cadáveres aumenta diariamente. La lluvia en [el] pronóstico agregó urgencia a la tarea: si bien podría ayudar a apagar las llamas, podría obstaculizar la búsqueda al lavar los restos fragmentarios y convertir las cenizas en una pasta espesa.

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Si bien los humanos y sus mascotas ciertamente deben evitar el agua estancada en las regiones quemadas (que podrían contener sustancias químicas lixiviadas de las cenizas que ya han caído al suelo), el proceso de que le lluevan toxinas en áreas con humo no debe preocuparse.