Los pulpos durmientes pueden experimentar sueños fugaces

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Hace un par de años se filmó un pulpo llamado Heidi cambiando de color mientras dormía . Las imágenes muestran su parpadeo de un tono fantasmal de blanco a amarillo y luego se vuelve un tono burdeos profundo antes de transformarse en un patrón verde moteado.



El video se volvió viral. Millones quedaron instantáneamente hipnotizados por Heidi en su sueño, particularmente porque el narrador especula que está teniendo un sueño vívido, soñando que está cazando y comiendo un cangrejo, como un perro que duerme persiguiendo 'conejos de ensueño'.

¿Realmente Heidi estaba cazando 'cangrejos de ensueño'? ¿O simplemente estaba experimentando una contracción muscular que controla las células de su piel que cambian de color? El video es solo una pieza del rompecabezas. Necesitamos saber más sobre los patrones de sueño de un pulpo para comprender qué estaba causando el colorido sueño de Heidi.

Ahora, se ha revelado una segunda pieza del rompecabezas. Nueva investigación ha descubierto que estos patrones de cambio de color en los pulpos dormidos son característicos de dos estados de sueño alternos: un estado de sueño tranquilo y un estado de sueño activo.

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Durmiendo con los pulpos

Durante el sueño tranquilo, los pulpos están inmóviles, su piel está pálida y sus ojos están entrecerrados hasta quedar como rendijas bien cerradas. El sueño activo es sorprendentemente diferente: se caracteriza por cambios en el color y la textura de la piel, así como por movimientos de parpadeo del ojo, ventosas contraídas en los brazos y espasmos musculares en el cuerpo.

Un pulpo en sueño activo.

Un pulpo en sueño activo.
Sylvia L. S. Madeiros

La neurocientífica pulpo y líder del estudio Sylvia Medeiros atrapó cuatro pulpos salvajes, Pulpo insularis , en las aguas tropicales del norte de Brasil. Los transportó a su laboratorio en la Universidad Federal de Rio Grande do Norte en Natal. Allí, los vio dormitar.

Mientras dormían, la mayoría de los pulpos permanecían en un sueño tranquilo, pero pasaban a breves estallidos de sueño activo. Los estados de sueño activo generalmente se producían después de un largo período de sueño tranquilo, generalmente más de seis minutos, y los dos estados de sueño se repetían en un patrón cíclico a intervalos de 30 a 40 minutos.

Para confirmar que los estados de actividad eran realmente de sueño, Medeiros y sus colegas midieron los umbrales de excitación de los pulpos dormidos utilizando diferentes pruebas de estimulación. Por ejemplo, les presentaron un cangrejo vivo moviéndose en una pantalla de video o golpearon la pared del acuario con un martillo de goma para crear vibraciones en el agua. Los resultados de estas pruebas sugirieron que los pulpos estaban durmiendo, mostrando poca o ninguna respuesta en comparación con cuando estaban en estado de alerta.

Sueño animal

De acuerdo a neurobiólogo Philippe Mourrain en la Universidad de Stanford, no ha habido evidencia de una sola especie que no duerma. Pero hasta hace poco, se pensaba que solo los mamíferos y las aves mostraban distintos estados de sueño.

Cada vez hay más pruebas que demuestran que los animales distintos de las aves y los mamíferos, como reptiles , pescado , calamar - el primo más redondo del pulpo - y ahora pulpos muestran distintos estados de sueño. Es importante destacar que estos estados son similares a los que vemos en los humanos.

En los seres humanos, el sueño de movimientos oculares rápidos (REM) consiste en que los ojos se mueven rápidamente, la frecuencia cardíaca aumenta y la respiración se vuelve irregular. El sueño no REM se caracteriza por un sueño más profundo y menos sueños.

La evidencia de patrones de sueño similares en animales parientes lejanos podría ofrecer pistas sobre los orígenes del sueño, lo que podría ayudarnos a comprender mejor su función biológica, un tema ampliamente debatido entre los neurocientíficos.

En los mamíferos, una teoría popular de por qué evolucionó el sueño, particularmente el sueño REM, es les ayuda a controlar su temperatura corporal. Otra teoría popular es que juega un papel en la retención de la memoria y es el resultado de una alta inteligencia y actividad cerebral. Encontrar patrones similares de sueño tipo REM en animales que no son de sangre caliente como reptiles, peces y cefalópodos, arroja dudas sobre la primera teoría, ya que estos animales no controlan internamente su temperatura corporal.

A pesar de las similitudes entre los estados de sueño de los pulpos y los vertebrados, incluidos los humanos, es poco probable que sus patrones de sueño se establecieran en un ancestro común. Pulpos y sus cefalópodo primos se separaron del linaje de vertebrados hace más de 550 millones de años. Compartían un ancestro común que se parecía a un gusano plano con un sistema nervioso muy simple.

Es más probable que estos patrones de sueño similares evolucionen de forma independiente en estos dos grupos de animales, a través de un proceso llamado evolución convergente, donde los animales desarrollan rasgos similares en respuesta a presiones similares en su entorno. Sin embargo, la pregunta sigue siendo, ¿qué llevó al pulpo a exhibir distintos estados de sueño?

Soñar un poco sueño

En los humanos, los sueños vívidos ocurren durante el sueño REM. Las características que exhiben los pulpos durante sus estados de sueño activos sugieren que estos moluscos de cerebro grande podrían estar experimentando un fenómeno similar al de los sueños. Pero a diferencia del sueño REM en los seres humanos, el sueño activo en los pulpos es corto, desde segundos hasta un minuto.

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Entonces, si un pulpo está soñando, es poco probable que experimente tramas elaboradas y complejas como nosotros. Más bien, un sueño de pulpo sería fugaz como un Historia de Boomerang en Instagram o un GIF.

De acuerdo a una estudiar en la escuela de medicina de Harvard , soñar en los seres humanos promueve el aprendizaje porque permite que el cerebro establezca conexiones importantes entre la nueva información y las experiencias pasadas. ¿Podrían los pulpos soñar con recordar mejor lo que han aprendido?

Es una idea tentadora, sabemos que los pulpos son aprendices sofisticados , entonces quizás soñar les ayude a optimizar sus habilidades de aprendizaje. En esta etapa, sin embargo, es solo especulación. No podemos confirmar si los pulpos sueñan, porque no pueden informar verbalmente de sus sueños.

Pero nada es imposible en la ciencia. Las nuevas técnicas están ayudando a los neurocientíficos a identificar puntos calientes en el cerebro humano que se activan cuando soñamos. Al monitorear las ondas cerebrales de los voluntarios que duermen, los investigadores pueden ayudar a identificar la firma de un cerebro que sueña. Quizás estas técnicas podrían adaptarse para monitorear el cerebro de un pulpo dormido. Siempre es importante soñar en grande.


Alexandra Schnell , Investigador en Ecología del Comportamiento, Darwin College, Universidad de Cambridge

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